Física promisoria: A propósito del físico español Nicolás Cabrera (1913-1989) y de la física en la UCV a principios de los años sesenta

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PROYECTO EDF-SHD
José Álvarez-Cornett
(@chegoyo en Twitter)
CARACAS (Chegoyo.com)
01/Junio/2015

Este trabajo fue originalmente publicado
en infoCiudadano.com el 28/junio/2013.
Ahora se publica en Chegoyo.com
con modificaciones menores.La
versión original se puede leer aquí.

collage Cabrera 2

Introducción

Nicolás Cabrera Sánchez entra a formar parte de la historia que contamos en el proyecto La Escuela de Física que no conocí (1946-1971): Revelaciones de un sondeo histórico digital porque Helga Lindorf lo menciona como uno de los profesores contratados por la Universidad Central de Venezuela (UCV) para el año académico 1962-1963

LindorfComo ya se ha explicado en otros ensayos, este proyecto se inició como un experimento en usar las redes sociales y los motores de búsquedas para hacer historia de la ciencia contemporánea, o más bien, arqueología histórica de los fragmentos digitales que están relacionados con la ciencia contemporánea venezolana, y que se encuentran dispersos en la Web.

El proyecto tiene su origen en un libro de Helga Lindorf (Primeros Tiempos de la Facultad de Ciencias de la Universidad Central de Venezuela, 2008, Fondo Editorial de la Facultad de Ciencias) y, en particular, en las tres listas que Lindorf presenta, correspondientes a los años 1957, 1960, y 1963, de los profesores del Departamento de Física de la Escuela de Física y Matemáticas (EDFM), Facultad de Ciencias, UCV.

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¿Quién es este Nicolás Cabrera? 

Para empezar, mencionar el apellido Cabrera significa hablar con un solo apellido de la física, y de la excelencia en practicarla, en España, Latinoamérica, y los Estados Unidos. Aunque pocos fuera de la física lo saben, los Cabrera son toda una genealogía de físicos mundialmente conocidos.

Nicolás Cabrera Sánchez (1913-1989) fue un renombrado físico español, hijo del muy famoso físico canario, Blas Cabrera y Felipe (1848-1945), quien está considerado como el padre de la física española, y es famoso por su contribuciones a la física experimental del magnetismo, y, a su vez, Nicolás Cabrera es el padre del reconocido físico experimental, y profesor de la Universidad de Stanford, Blas Cabrera Navarro, quien, buscando rastros de la materia oscura, envía detectores a las profundidades de la Mina Soudan en el norte del Estado de Minnesota (es que está cazando a los elusivos WIMPs– siglas en inglés de Weakly Interacting Massive Particles). Recientemente, Blas Cabrera Navarro recibió, junto con Bernard Sadoulet de la University of California, Berkeley, el premio W.K.H. Panofsky Prize, 2013 en Física Experimental de Partículas.

Cabrera Genealogia

(Abuelo) Blas Cabrera y Felipe, (Hijo) Nicolás Blas Cabrera y (Nieto) Blas Cabrera Navarro.

Nicolás Cabrera nació en Madrid, el 12 de febrero de 1913. En 1935, recibió su licenciatura en Ciencias Físicas en la Universidad de Madrid. Cuando la Guerra Civil española se interpone en su carrera científica, Nicolás Cabrera se ve forzado a continuar sus estudios en Francia. En 1944, obtuvo el doctorado en física bajo la supervisión conjunta de los profesores Léon Brillouin y Louis de Broglie.

Nota Histórica I

En 1978, el premio Nobel de Física francés (1970), Louis Néel, cuando recibió el doctorado honoris causa de la Universidad Complutense de Madrid, dijo lo siguiente sobre Blas Cabrera:

«Blas Cabrera y sus colaboradores, principalmente [Salvador] Velayos, han contribuido decisivamente al conocimiento de las causas íntimas de los fenómenos magnéticos. Su enorme y perseverante labor experimental nos permitió conocer con precisión el diamagnetismo y el paramagnetismo. La teoría de Van Vleck, que reposa sobre los datos obtenidos por la escuela española aclara definitivamente, el problema de los momentos magnéticos atómicos.»

Debido a los hechos de la Guerra Civil española, Blas Cabrera tuvo que exilarse primero a Francia y después a México, en donde murió, en 1945. Ver, La aportación de España a la investigación del magnetismo.

Blas Cabrera era un físico con muchos contactos. Por ejemplo, mantenía relaciones cercanas con Albert Einstein. Por otra parte, Erwin Schrödinger fue muy amigo de Blas Cabrera. Como dato curioso, Erwin Schrödinger tenía un verdadero afecto por España y su cultura, sabemos eso porque visitó España varias veces. La primera vez se excuso por no saber español, pero luego aprendió el idioma, leía literatura, poesía y filosofía en español (conocía los escritos de Ortega y Gasset y de Unamuno). Eduardo Gil Santiago, quien entre 1958 y 1964 fue profesor en la EDFM de la UCV, estuvo en un curso de Mecánica Cuántica que Schrödinger dictó en Madrid en 1935, usando para ello notas de clases escritas en español. Estas notas de clase en español hoy reposan en el Zentralbibliothek für Physik de Viena. Las charlas de Schrödinger fueron resumidas por Eduardo Gil Santiago y, luego, publicadas en la revista Metalurgia y Electricidad.

Padre e hijo, llegaron a publicar junto con Salvador Velayos: “Constantes magnéticas de algunos sulfatos octohidratados de las tierras raras”, N. Cabrera, B. Cabrera y S. Velayos, Boletín Academia de Ciencias, Madrid 1, 1 (1935).

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Reclutando talento español en Física para Venezuela

BemporadEn la etapa inicial de creación de la Escuela de Física y Matemáticas (EDFM), bajo la hábil dirección, de quien sin duda debe ser considerado como el padre fundador de la física en Venezuela, el físico argentino Manuel Luis Carlos Bemporad Pradellia (1923-2007), el Departamento de Física de la EDFM, UCV trajo a profesores como Salvador Velayos, Víctor Sánchez-Girón Nuñez (discípulo de Velayos), Eduardo Gil Santiago y Nicolás Cabrera, entre otros.

En 1959, el Departamento de Física de la EDFM, contrató por un año al profesor Salvador Velayos de la Universidad Complutense de Madrid, para desarrollar aquí su línea de trabajo sobre propiedades magnéticas de la materia. A fines de 1959, el científico español, Víctor Sánchez-Girón Núñez toma la dirección del grupo de investigación en propiedades magnéticas de la materia, fundado por Velayos. Por otra parte, Víctor Sánchez-Girón Núñez es el coautor del que creo es el primer trabajo publicado por el Departamento de Física en una revista arbitrada. El artículo es un trabajo de física (magnetismo) aplicada a la metalurgia titulado: Influencia de los cortes mecánicos en las pérdidas totales de una chapa de acero al silicio y en su estructura metalográfica y fue publicado en la Revista del Instituto del Hierro y del Acero (IHA) en 1961 (la historia de este descubrimiento la reportamos en el ensayo sobre Víctor Sánchez-Girón Núñez; más abajo se vuelve a tocar el tema).

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Los físicos españoles Salvador Velayos y Mario Hernández en el laboratorio de Magnetismo. Foto de Carlos Herrera.

Nota Histórica II

Manuel Bemporad recuerda: De Venanzi entendía perfectamente bien cuales eran las necesidades de una carrera que recién se estaba formando, y que no escatimó esfuerzos en dar todos los recursos que estaban a su alcance para que esa incipiente carrera [de Física] se consolidara, para traer la gente del más alto nivel de donde se pudiera ser obtenido….”

Los hechos confirman esta afirmación de Manuel Bemporad. El presupuesto de la Escuela de Física y Matemáticas (período 1958-1959) fue de 1.243.220 bolívares (para ese entonces el cambio del dolar estaba a 3,35 Bs. por dólar. Por lo que este monto es entonces igual a 371.110 US$; que hoy día equivalen a 2.925.418 US$). Es decir,  ¡el presupuesto de la Escuela en sus inicios era de casi 3 millones de dólares! La biblioteca de la Escuela de Física se fundó en 1958 con una donación inicial de la Fundación Mobil de 10 mil dólares, lo que hoy equivaldría a 78.828 dólares. En poco tiempo, a principios de los años 60, la biblioteca de la Escuela de Física y Matemáticas llegó a ser la más importante de Latinoamérica.

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¿Por qué Velayos, Sánchez-Girón, Gil Santiago y Cabrera?

Ya sabemos que Manuel Bemporad buscaba la excelencia en los estudios de física en Venezuela. Pero además, en opinión de quien escribe, Bemporad buscaba de preferencia a físicos que tuviesen un perfil determinado: físicos que mezclaran habilidades tanto en la física teórica como en la física experimental. Este era el sello que Bemporad quiso imprimirle a la física en la UCV en 1958.

Creo que esta inclinación por una clase en particular de investigador en física se debe a la influencia del tutor de Bemporad en la Universidad Nacional de La Plata (UNLP), el físico alemán Richard Gans con quien Bemporad hizo su trabajo doctoral titulado: Contribución a la Teoría de la Antena Rectilínea (1951), el cual fue publicado en el artículo: Theory of Straight Aerials (R. Gans and M. Bemporad, Arch. Elek. Übertragung, vol. 7, pp. 169-180, April 1953) y a la influencia que trajo al Instituto de Física de la UNLP su primer director, el eminente fisicoquímico alemán, Emil Bose, quien se encargó de la dirección del Instituto de Física, UNLP en 1909.

Según el fisico argentino Enrique Gaviola (doctorado en Göttingen-Berlín (1926), y quien fuera estudiante de Max Planck, Max Born y Albert Einstein), Richard Gans fue uno de los últimos “físicos universales”, con importantes contribuciones tanto en la física teórica como en la física experimental. Gaviola compara a Richard Gans con científicos como Helmoltz, J.J. Thomson, Hertz, Langevin, Kirchhoff, Wien y Lord Rayleigh. Según Gaviola la Argentina había tenido “el privilegio de contar entre 1913 y 1925 de un curso de física experimental no superado en cualquier parte del mundo.”

En Apuntes Física, UNLP ¹ explican que:

Bose trajo a La Plata, junto con la tradición alemana en la investigación científica y sus temas originales de investigación, su visión amplia de la física concebida como una unidad teórico-experimental. Acorde con estos conceptos fue también la labor de Richard Gans, nombrado Director del Instituto en 1912, luego de la repentina muerte de Bose. Mientras Gans estuvo en La Plata (1912-1925) investigó y enseñó Física Experimental y Teórica, pues fue de aquellos físicos que dominaban a fondo, en aquellos años, todos los capítulos de esta ciencia.

Richard Gans dejó la Argentina en 1925, para luego, con el inicio de la II Guerra Mundial, regresar a La Plata en 1941, en donde permanece como profesor en el Departamento de Física de la UNLP hasta 1951, cuando se muda a la Universidad de Buenos Aires, y en esta segunda estancia en La Plata se convierte en el tutor de Manuel Bemporad.

Bemporad completa el equipo de profesores españoles en el Departamento de Física con profesores argentinos egresados de la UNLP (entre otros, Fidel Alsina, Horacio Santamaría, y Marcos Ghiglione). La influencia de la física alemana de Emil Bose y Richard Gans, vía Manuel Bemporad, en la EDFM es un hecho histórico de la física venezolana que no ha recibido la debida atención.

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Nicolás Cabrera Sánchez (1913-1989) 

Blas Cabrera sentado

Volvamos con la historia de Nicolás Cabrera Sánchez. De niño la visita de Albert Einstein a su casa lo dejó muy impresionado. Nicolás tenía nueve años cuando su padre Blas Cabrera invitó a Albert Einstein a una reunión familiar. Einstein impresionado por las canciones del guitarrista Andrés Segovia, pidió un violín y también tocó para el deleite de todos los asistentes, y del niño Nicolás, quien nunca se olvidó de este encuentro. Años más tarde, tal y como lo relata Sebastián Vieria abajo (tomado de Nicolás Cabrera Sánchez: un físico creador y organizador), el joven Nicolás Cabrera se inicia en la física como un físico experimental de bajas temperaturas.

Texto editado

El dilema de Nicolás Cabrera

Aunque las circunstancias son diferentes, el dilema es igual. Muy similar a lo que le ocurrió a Cabrera le ocurre hoy en día a los físicos venezolanos ante el ataque a la ciencia nacional desde el poder dejando a las universidades nacionales sin recursos y a los jóvenes físicos con pocas alternativas. Recuerda Cabrera sobre su decisión de irse de España para estudiar en Francia, y emigrar a los Estados Unidos:

Del grupo de jóvenes hubo los que se quedaron como Velayos y los que nos fuimos. Me he preguntado muchas veces cuál debería haber sido idealmente la actitud más apropiada. Desde el punto de vista de la Universidad española fue siempre evidente que Velayos y su grupo tenían razón. Si se podía contribuir a la formación de los futuros científicos españoles había que intentarlo. Por otro lado, también es verdad que en tanto que científicos debemos intentar contribuir al progreso de la Ciencia donde mejor podamos hacerlo. Combinar los dos objetivos es a veces imposible, de modo que cada uno debe de tomar sus responsabilidades de acuerdo con las circunstancias.

Nicolás Cabrera en París

Blas Cabrera llega con su familia a París en 1938. Nicolás Cabrera consigue trabajo en la Oficina Internacional de Pesos y Medidas (Bureau International de Pois et Mesures, BIPM) e inicia sus estudios de doctorado en física teórica bajo la supervisión de Léon Brillouin y Louis de Broglie en un tema relacionado con las transiciones de fases en la termodinámica (por más que buscamos no conseguimos el título de la tesis) y obtiene su doctorado en 1944. Al mismo tiempo, en su trabajo en el laboratorio de metrología de la BIPM, Nicolás Cabrera comienza a interesarse por el efecto de la oxidación en el aluminio y, en general, en los metales. En 1945 publica una nota en Comptes Rendus sobre la oxidación del aluminio.

aluminio

En Francia publica 12 artículos sobre el tema de la oxidación en los metales, y estos trabajos atrajeron la atención del físico inglés, Neville Francis Mott (premio Nobel en Física, 1977) del HH Wills Physics Laboratory de la Universidad de Bristol, Inglaterra, quien invita a Cabrera a Inglaterra para hacer un postdoctorado (1949-1951).

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Nicolás Cabrera en Bristol y Virginia

Cabrera pasa los siguientes tres años en Bristol. Junto N. F. Mott, desarrolló la teoría de oxidación de metales (a la fecha, su artículo sobre el tema tiene 1.912 citas) y, en 1951, apareció publicado la teoría del crecimiento de cristales (específicamente la teoría Burton-Cabrera-Frank. Ver W. K. Burton, N. Cabrera, and F. C. Frank, The growth of crystals and the equilibrium structure of their surfaces, Phil. Trans. R. Soc. 243 (1951), 299–358; un artículo que, a la fecha, ha sido citado 4.356 veces) en donde se explica la teoría del crecimiento cristalino como la interacción entre el crecimiento y las dislocaciones en el cristal. Nicolás Cabrera regresa por poco tiempo a París, para en 1952, irse a la Universidad de Virginia en los Estados Unidos.

Cabrera titulo paper

En Virginia estuvo por casi 17 años (desde 1952 hasta 1969 cuando se va a España, aún cuando continua afiliado a la Universidad de Virginia hasta el año 1974). En esta universidad realizó un actividad organizativa fenomenal que lo llevó, en 1962, a ser jefe del Departamento de Física de la Universidad de Virginia. Cabrera mantuvo contactos interdisciplinarios (con varias escuelas de Ingeniería y departamentos de Ciencias de los Materiales) e interregionales (especialmente con países como México –donde murió su padre–, y en menor grado con Venezuela, y luego, a partir de 1969, con España).

Vittorio Celli, University of Virginia:

His scientific and leadership impact at Virginia extended also to Materials Science and other areas of Engineering, as he actively pursued interdisciplinary contacts, and his work transcended narrow boundaries.

Una nota biográfica (en inglés) sobre Nicolás Cabrera se puede leer en el Journal of Physics: Condensed Matter (el año 1967 mencionado en el artículo como el de la visita de Cabrera a Caracas está errado).

Dislocation

 

Tiene muchas publicaciones asociadas a su estadía en Virginia. Entre los artículos más importantes están  “XLV. On the dislocation theory of evaporation of crystals.“, Cabrera, Nicolás, and M. M. Levine. Philosophical Magazine 1.5 (1956): 450-458 y  “Scattering of atoms by solid surfaces. I.“, Cabrera, N., et al.,  Surface Science 19.1 (1970): 67-92 y “Theory of surface scattering and detection of surface phonons.“, Cabrera, Nicholas, V. Celli, and R. Manson,  Physical Review Letters 22.8 (1969): 346-348. Notar, por ejemplo, que, en 1970, cuando se publica el segundo de estos artículos, Cabrera se encuentra en México como profesor visitante (Escuela de Física y Matemáticas, Instituto Politécnico, Unidad Profesional de Zacatenco, Mexico 14, D.F., Mexico).

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Nicolás Cabrera en Caracas

Nicolás Cabrera vino a Venezuela, a la UCV, como profesor visitante contratado, durante un período de tiempo que cabalga sobre los años académicos 1961-1962, y 1962-63. Los datos que se manejan solo permiten decir lo siguiente sobre su estadía:

Vittorio Celli en su relación de cuando fue contratado por Cabrera para ejercer como profesor en Virginia se refiere al encuentro como un hermoso día de primavera, eso ubica a Nicolás Cabrera en Virginia entre la segunda mitad de marzo y mayo de 1962. Pensamos que Cabrera pudo haber venido a Venezuela en junio de 1962.

My personal recollections of Cabrera date from a splendid spring day in 1962, when I came to give a seminar on dislocation dynamics at the University of Virginia. Those were the happy days in which young physicists did not have to apply for jobs, and I was barely aware of the fact that this was, in effect, an interview. Cabrera, who had just become Chairman, took a genuine interest in what I was doing, asked penetrating questions, and at the same time made me feel completely at ease…

De la memoria 1961-1962 de la Escuela de Física y Matemáticas, UCV solo es legible la parte que contiene la lista de profesores en donde se menciona el nombre de Nicolás Cabrera². En la memoria 1962-1963 se vuelve a mencionar su nombre y se indica que se contrató al Prof. Nicolás Cabrera, jefe del Departamento de Física de la Universidad de Virginia, por seis meses, para dictar la materia “Termodinámica de los Procesos Irreversibles” y dar dos seminarios semanales sobre técnicas de investigación en “crecimiento de cristales y dislocaciones”, para profesores de las Escuelas de Química, Metalurgia, y de Física y Matemáticas.

Nicolas-Cabrera-y-grupo

En la segunda fila, nos parece ver el rostro de Nicolás Cabrera detrás de Bemporad (con pipa), el rostro entre éste y el Prof. Gil Santiago ( con lentes, y dedo en la mejilla). Identificación no confirmada.

Existe una fotografía de un seminario (pinchar aquí para ver la foto) en donde participan profesores de Física y de Ingeniería, y en donde, entre la audiencia, creo identificar el rostro de Nicolás Cabrera (en la segunda fila, está detrás de Bemporad. El rostro se puede ver entre Bemporad, con pipa, y Gil Santiago, con lentes, y dedo en la mejilla, (a derecha de Gil Santiago está el profesor Jerzy Gintel). La fecha del seminario no está establecida (1961-1963) y tampoco sabemos quien es el ponente (aunque se tienen fotos del expositor).

Nota Histórica III

En la Escuela de Física y Matemáticas las investigaciones en física de superficies no se inician sino hasta el año 1971 con la llegada del profesor José Enrique Romero del doctorado en Hannover, Alemania con el hoy premio Nobel en Química (2007) Dr. Gerhard Ertl (otorgado por sus estudios sobre la fisicoquímica de los fenómenos interfaciales sólido-gas). Para empezar, Romero debió construir un sistema de alto vacío indispensable para hacer física de superficies y buscar recursos económicos para financiar las investigaciones (ver una solicitud de Romero por 18.950 US$ para financiar el proyecto).

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Controversia menor, colaboración mayor

Existe también una ligera controversia sobre quien trajo a Nicolás Cabrera a Venezuela. Pesamos que quien debió haberle sugerido a Manuel Bemporad que trajera a Nicolás Cabrera debió haber sido el Profesor Gonzalo Castro Fariñas (1928-2011) (Licenciado en Química, Universidad de la Laguna, Tenerife, España y Doctor Honoris Causa de la UCV; su biografía se puede bajar desde el sitio web de la Academia de Ingeniería y el Habitat), quien fue el fundador, en el año 1956, de la Escuela de Ingeniería Metalúrgica de la UCV. La razón se debe a que para comienzos de la década de los años 60, el Dr. Castro Fariñas³, canario como Blas Cabrera, tuvo la oportunidad de realizar una estancia de investigación en la Universidad de Virginia, lo cual le permitió trabajar al lado de científicos en el área de materiales liderados por el profesor John Wesley Mitchell y, como sabemos, en Virginia se encontraba Nicolás Cabrera Sánchez (Anécdota: John Mitchell, también llamado Jack,  fue nombrado profesor en Virginia en 1960, y viene del grupo de N. F. Mott de Bristol. Jack Mitchell fue quien, estando de visita en París, fue a reclutar a Cabrera para el grupo de Bristol. Ahora, en 1959, le tocó el turno a Nicolás Cabrera de reclutar a Jack Mitchell para la Universidad de Virginia).

En su discurso de incorporación ante la Academia de Ingeniería (16 de agosto del 2010) el Ing. Gonzalo Castro Fariñas dice:

Otra iniciativa importantísima que se logró concretar en el año 1962 fue la invitación a nuestro departamento de uno de los profesores e investigadores españoles de mayor prestigio a nivel mundial, el Dr. Nicolás Cabrera Sánchez, quien en ese entonces se desempeñaba como profesor e investigador de la Universidad de Virginia, Estados Unidos de Norteamérica.

En este sentido, quisiera hacer un breve paréntesis para indicar que el Dr. Cabrera fue uno de los investigadores pioneros en el área de teoría de dislocaciones, quien junto a otros dos insignes investigadores W. K. Burton y F. C. Frank publicaron en 1949 en la prestigiosa revista “Nature” uno de los trabajos más importantes sobre la teoría de dislocaciones del crecimiento de cristales, contribución que es considerada hoy en día como uno de los hitos históricos en el desarrollo de la ciencia de materiales moderna, ya que aparte de su importancia intrínseca, fue una teoría que condujo a las primeras demostraciones experimentales convincentes de la existencia de las dislocaciones en los cristales reales.

En lo personal, me enorgullece muchísimo haber promovido esta iniciativa de traer a nuestro departamento a tan insigne investigador, para compartir con nosotros sus conocimientos sobre metalurgia física.

Ver también, la historia cronológica de la Escuela de Ingeniería Metalúrgica y Ciencia de los Materiales de la UCV. Es posible que la contratación haya sido conjunta, una parte la pagó la Escuela de Metalurgia y la otra la EDFM. La controversia no es muy importante. Lo que si es importante resaltar es la estrecha colaboración que existía entre varias de las Escuelas de Ingeniería y la EDFM.

El título del artículo de abajo corresponde al trabajo que se cree es la primera publicación del Departamento de Física de la UCV en una revista arbitrada (el trabajo fue recibido por la revista el 30 de diciembre de 1960, y fue publicado en la edición, julio- septiembre de 1961). El estudio es una colaboración entre Víctor Sánchez-Girón Nuñez (Física) y Gonzalo Castro Fariña, Sebastián Feilu, y Angel Fangano (los tres de Ingeniería). Se entiende que todos ellos compartieran intereses comunes con el profesor Nicolás Cabrera.

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Titulo del primer artículo publicado por el Departamento de Física de la Escuela de Física y Matemáticas de la UCV.

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Nicolás Cabrera en España

En España existe un instituto con el nombre de Nicolás Cabrera. Se trata del Instituto Universitario de Ciencias de los Materiales Nicolás Cabrera. En 1969, Cabrera aceptó la oferta de regresar a España para desarrollar un Departamento de Física en la Universidad Autónoma de Madrid y de esa forma darle una resolución positiva a su dilema de fines de los años treinta y, entonces, asume su compromiso con el desarrollo de la física en España. En 1974, Nicolás Cabrera recibió la Gran Cruz de la Orden Civil de Alfonso X el Sabio. Falleció en Madrid en 14 de septiembre de 1989.

El lector que quiera saber más sobre este físico español puede leer la nota biográfica de Sebastián Vieria: Nicolás Cabrera Sánchez: un físico creador y organizador, la cual hemos seguido de cerca en la descripción de la vida de Nicolás Cabrera.

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Epílogo: La física promisoria

La física de superficies y de las dislocaciones le debe mucho a las investigaciones de Nicolás Cabrera, y, por supuesto, también la física del crecimiento de cristales. Según el físico mexicano, Miguel José Yacamán (jefe del Departamento de Física de la Universidad de Texas, San Antonio)  Nicolás Cabrera “jugó un papel clave en el desarrollo de la ciencia de las superficies en Latinoamérica. Su influencia fue muy profunda y hubieron de pasar muchos años antes que su efecto fuese totalmente absorbido por la comunidad.”

A principios de los años 60, la física recién se implantaba en el país. Manuel Bemporad, con el apoyo del Rector Francisco de Venanzi, buscaba crear el mejor Departamento de Física posible. Para ello, trajo a la Escuela de Física y Matemáticas a los mejores talentos que pudo reclutar, y se esmeró en crear los estudios de Física con un alto nivel de preparación. Se tenía una de las mejores bibliotecas de física de Latinoamérica y buenos profesores que se complementaban con profesores visitantes de la talla de Nicolás Cabrera y Salvador Velayos y se recibía visitas puntuales de grandes físicos como John Archibal Wheeler.

John Wheeler está considerado hoy como el mejor tutor de talentos que ha parido la física (además de haber sido el tutor de Richard Feynman, en Princeton University, entre 1938 y 1978, fue el tutor de 46 estudiantes doctorales y de 46 estudiantes de pregrado). En 1961, Wheeler vino a Venezuela para participar en el Congreso Centenario del Colegio de Ingenieros de Venezuela y allí dictó la conferencia, titulada: Leadership in Engineering Science and the Shape of Our Future. Esta conferencia fue traducida como El Adelanto de la Ingeniería y la Configuración de Nuestro Futuro y publicada en la revista de la Creole Petroleum Corporation (Revista El Farol 200 (1962): 23 – 48). Durante su estadía en Venezuela, John A. Wheeler visitó el Departamento de Física de la UCV y dictó dos seminarios: “Energía nuclear en las estrellas” y “Energía de fusión y fusión controlada“².

Visto desde el preludio de este gran esfuerzo por hacer ciencia de primera en Venezuela, montados en el año 1961, a tres años de haberse creado la Escuela de Física y Matemáticas, la física prometía futuro: investigación en ciencia básica y aplicada, en física teórica, experimental y aplicada, y futuros egresados en física próximos por graduarse en 1963 con los hoy doctores y profesores Lutz Dohnert  y Miroslav Vetrovec.

Como todo emprendimiento humano, seguro hubo muchas dificultades, pero también había liderazgo, dinero, voluntad, energía, ganas de trabajar, y todo estaba aún por hacerse. La física en Venezuela prometía éxito.

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(1) Título completo, Apuntes para la historia de la educación universitaria en física en el período 1930 – 1955. ‘El caso de la Universidad Nacional de La Plata’.

(2) Agradecemos a la Dra. Ana María Font, profesora de la Escuela de Física, UCV, por haber suministrado está información de los archivos de la Escuela de Física.

(3) Vale la pena listar algunos de los trabajos de Castro Fariña en esa época:

  • “Cristalizaciones sobre superficies metálicas y pasivación anódica”. S. Feliu Matas y G. Castro Fariñas, (1961), Acta Científica Venezolana, 2(3), 89.
  • “A method of obtaining etch spirals and their relation with dislocations in silicon iron”, S. Feliu, G Castro, (1962), Acta Metallurgica, Volume 10, Issue 5, Pages 543-549.
  • “Observación directa de dislocaciones de crecimiento en monocristales de cobre de alta pureza “, G. Castro, B. Hartliep, y E. Pérez Amaya, (1964), Acta Científica Venezolana, 15(2), 79.

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SOBRE EL AUTOR: José G. Álvarez Cornett ( @Chegoyo en Twitter )

Miembro de COENER, del grupo “Physics and Mathematics for Biomedical Consortium“, y de la American Physical Society (APS). Representante de los Egresados ante el Consejo de Escuela de Física, Facultad de Ciencias, UCV.

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